ZZTOP, la vieja y pequeña banda de Texas…

.:: ZZTOP. My head’s in Mississippi::.

 ¿Demasiado heavys para el rock and roll o demasiado rock and roll para el heavy metal? una de esas dos razones ha debido ser la que haga de este trío unos perfectos desconocidos. Si, no nos engañemos. Llevan más tiempo grabando discos que los mismísimos DEEP PURPLE, ya que desde 1968 hasta hoy nunca se han separado, y  por si esto no fuera suficiente, siempre han conservado la misma formación. Sin embargo carecen de la aureola mítica de los grandes dinosaurios. No hubo escándalos, ni salidas de tono, ni rabietas egocéntricas, ni nada por el estilo. Sólo un grupo que ha creado muchos de los grandes momentos de la historia del rock and roll y que se ha limitado a trabajar muy duro y con muy buenos resultados. Hits con más de un año en las listas, ventas de ocho cifras, giras demenciales con la compañía de bisontes y serpientes de cascabel, y una influencia muy clara en el sonido de dos décadas. La que vamos a revisar ahora es la de los setenta.. are you ready for ZZ TOP?

 [E A R L Y     Y E A R S ]

 Los rumores dicen que fue en Nueva York y él asegura que fue en Houston, pero el tiempo ha demostrado que fuera el que fuese su lugar de nacimiento, el alma de Bill F. Gibbons, pertenecerá por siempre al estado de Texas.  El ‘Reverendo Billy’, ‘Worthless Billy’ o, simplemente Bill creció en el sur de los Estados Unidos y tuvo su primera guitarra el día de Navidad de 1963, pocos días después de cumplir catorce años, y desde entonces ha trabajado para conseguir su puesto en lo alto del podio, sin la ayuda de los mass-media, (que sólo han visto al grupo y no al guitarrista), pero ganándose el respeto y la admiración de sus compañeros  de profesión. Para llegar hasta aquí ha habido un largo y duro camino cuyos primeros pasos dio del mismo modo que lo hacen todos nuestros héroes, es decir, en las típicas bandas de colegio para las que tocar gratis en cualquier tugurio infecto era una meta a alcanzar. Ejemplos de ello fueron THE SAINTS, THE COACHMEN o TEN BLUE FLAMES.

Gibbons con unos colegas

El primer grupo con el que realmente logró un honroso status se llamó THE MOVING SIDEWALKS, una banda influida por la corriente psicodélica, con quienes empezó editando dos singles en 1967 titulados ‘Need me’ y ‘99th floor’ , tema este que  se convirtió en un hit local y les valió para ser escogidos como teloneros para el tour de THE DOORS por Texas en el 67. Al año siguiente, editaron ‘I want to hold your hand’ y poco después su puesta de largo con el LP ‘Flash’ que editó Tamtara rcs. Su paso lento pero seguro les sirvió esa vez para abrir varios shows de JIMI HENDRIX, el cual queda sorprendido del feeling que  Gibbons ponía en la guitarra . Hasta tal punto fue así, que en un entrevista al guitarra negro en “The tonight show with Eric Carson”, declara que su guitarra favorito de la nueva hornada en USA es Billy.

A pesar de todos estos buenos momentos, la banda no progresa como debiera y un  cúmulo de circunstancias termina con una escisión dentro de MOVING SIDEWALKS que da paso a unos ZZTOP , un nombre, por cierto, que surgió como un juego de palabras al combinar los nombres de las marcas líder de entonces de papel de fumar: TOP y Zig-Zag.

 El estado embrionario de ZZTOP incluía a los ex compañeros de Billy Lanier Greig y Dan Mitchell , teclista y batería respectivamente, que decidieron marcharse con Billy. Los comienzos en la banda prometían, porque a pesar de lo incompleto de la formación, tenían un precontrato con London rcs. para un primer single de prueba Sin embargo, en el 69 todo se tuerce debido al alistamiento en la armada de Mitchell y Greig , que deciden servir a su país combatiendo en Vietnam.

 No era el primero al que le pasaba algo parecido, y por supuesto no será el último, cada minuto muere una banda y por entonces otro buen grupo había terminado sus días tras  un par de buenos discos. Se trataba de THE AMERICAN BLUES, una banda donde militaban  los hermanos Rocky y Joe M. Hill, guitarra y bajista respectivamente que se habían unido al grupo tras terminar una historia llamada THE WARLOCKS. THE AMERICAN BLUES llegaron a grabar dos discos, como decía antes, uno en el 67 y otro en el 69 titulados ‘American Blues is here’ y ‘Do their thing’ en los que tocaba la batería un tipo llamado Frank Beard, nacido en el 49 en Franston, Texas. Las circunstancias quisieron que una vez terminados THE AMERICAN BLUES , probó suerte con el proyecto  de Gibbons, convirtiéndose así en el segundo miembro oficial de ZZTOP.

Aun sin barba ni sombrero

El problema más inmediato a solucionar era conseguir un bajista para completar la sección rítmica, así que Frank propone a su viejo compañero de THE AMERICAN BLUES Joe M. Hill (en adelante ‘Dusty’ Hill) como bajista. Teniendo en cuenta que aparte de su técnica apabullante y de sus tablas (llevaba desde los trece tocando con grandes figuras del blues sureño) , tenía una voz privilegiada para ese estilo, en seguida se percatan de que han tomado la decisión más acertada.

[EL PRIMER ALBUM DE ZZTOP]

Ya con la formación establecida (que aun es la misma casi cuarenta  años después) pasan los primeros tiempos tocando por la región y madurando los temas que iban componiendo en el tiempo que les quedaba libre entre actuaciones, hasta que se ven preparados y en 1970 surge la oportunidad  de firmar un contrato. La productora que les quería dentro era de Houston y se llamaba Pappy Daily and Family. Su propietario Bill Ham, era un conocido de Billy Gibbons de los días  con DOORS en el 67. La productora financia la grabación de su debut ‘ZZTOP’S First Album’ y Bill Ham se convierte en su manager, amén de participar en la composición de al menos la mitad de los temas de su debut. Este no puede decirse que tenga la típica canción rompedora que acapare las ondas durante meses (como ocurrió no mucho tiempo después) pero ojo, lo que seguro que no tiene es un solo tema mediocre. Desde ‘Somebody else…’ hasta ‘Backdoor love affair’ nos presentan treinta y cuatro minutos de blues rock muy de su tiempo capaz de aguantarle el puso a muchas producciones actuales. Su nitidez unida a su contundencia le dan una personalidad que conservaron durante toda la década de los 70’s al igual que la forma de cantar, aparentemente despreocupada de Gibbons o el espectacular estilo de Frank Beard en la batería, que es junto a Brian Downey de THIN LIZZY, uno de los músicos menos valorados de aquella época. En aquel disco aparecían canciones que, como queda dicho, no eran hits históricos, pero sí supusieron puntos muy fuertes en su discografía, como por ejemplo ‘Brown Sugar’ (nada que ver con la de los ROLLING STONES) o ‘Squank’ con un fantástico dueto de voces. También conviene recordar, por ejemplo, ‘Neighbour, neighbour’ muy cercana al estilo de las bandas hard rock de la época, y me atrevería a decir que a BLACK SABBATH concretamente.

Aunque lo parece, no se trata de ningún anuncio de una roadmovie.

 Estamos ante los primeros pasos del combo, que en realidad no pasaron del éxito local con este debut y que no llamaron la atención de nadie en la compañía London . De hecho, Bill Ham pidió diez mil dólares por la banda y obtuvo sólo mil, a pesar de correr él con todos los gastos (London solo se encargaba de fabricar y distribuir). Abrieron shows para todos aquellos que lo quisieron, desde PETER FRAMPTON a ALICE COOPER, así que puede decirse que no hubo una gira realmente aunque sí dos grandes eventos que supusieron una inyección de moral para la banda. Por un lado se les pidió que abriesen un show con IKE & TINA TURNER como figuras estelares. Aquello no era muy habitual en la época, ya que los músicos y la audiencia de IKE & TINA eran negros, y las bandas de blues blanco no gozaban de excesiva simpatía, pero ellos se ganaron al público e incluso Ike les felicitó por su concierto y les recomendó cambiar de vestuario!.

El otro momento para el recuerdo en aquellos días fue su participación en el mítico “Memphis Country Blues Festival” donde desde hacía años, las figuras, principalmente negras, del blues más puro se daban cita. Su visión del blues rock, lejos de espantar a aquellos ortodoxos, dejó muy buen sabor de boca, como prueban las palabras del promotor del festival Randall Lyon.

“ZZ Top salieron y se metieron al público en el bolsillo. Hicieron un tremendo show, sin fisuras d eningún tipo cogendo el Viejo blues e insuflando una enorme energía. Nadie sabía quiénes eran, pero nadie olvidó quienes son”.

Para unos chavales con ganas de comerse el mundo a guitarrazos, aquello era más que suficiente para mantener viva la ambición.

[RIO GRANDE MUD]

No tardaría en llegar su segundo trabajo, de nuevo financiado por Bill Ham. Los setenta fue una década única e irrepetibile en la que los grupos que grababan lo hcían por méritos propios, pero, eso sí, estaban obligados a presentar resultados en plazo. Nada de  grabar un álbum cada dos o tres años…. de hecho, había años en lso que algunos grupos publicaban dos discos, y lo omejor es que ambos eran buenísimos… en n, cmo decía, eran otros tiempos. El título del segundo trabajo fue ‘Rio Grande Mud’ y, aunque sigue por la misma senda que “ZZTOP’S first álbum”, su sonido se acerca  cada vez más al blues-rock británico. El tema estelar del disco es sin duda ‘Francine’, con el que llegaron por primera vez en el Billboard, alcanzando un modesto 151avo puesto el 6 de mayo del 72, que al menos era un primer paso en una carrera ascendente.

Beer drinkers ‘n hell raisers.

Francine’ la cantaba Dusty Hill y salió como single con una versión en español en la cara B. Es una canción enorme, pero ni muchomenos la única ‘enorme’d e ese disco. Hay otras joyas escondidas como ‘Just got paid’ o ‘Chevrolet’ (también cantada por Hill) y muestras de lo cómodos que se movían por los diferentes palos del rock and roll. Desde el clásico medio tiempo southern a lo LYNYRD SKYNYRD, ‘Sure got cold after the rain fell’ al blues más arrastrado como era ‘Mushmouth shoutin’ pasando por el boogie rock con la instrumental ‘Apologies to pearly’. Toda esta variedad, unida a la ausencia de los desarrollos instrumentales interminables a lo ALLMAN BROS. era lo que convertía a sus discos en trabajos muy dinámicos, para escuchar del tirón. La producción continúa siendo limpia y áspera a la vez e infinitamente mejor(en mi modesta opinión) a la de otras bandas del año. Cualquiera que haya escuchado ese ejemplo de como NO hacer una producción llamado ‘In rock’ sabrá a qué me refiero. Bien, con este disco subieron un peldaño más en cuanto a reconocimiento se refiere al abrir como invitados algunos de los conciertos en el sur de la gira del 72 de los ROLLING STONES, la mítica “Stones Touring Party” , que les sirvió para acceder a un público masivo. Lo mismo puede decirse de su participación en Houston en un festival junto a BLUE OYSTER CULT y SAVOY BROWN, donde actuaron ante treinta y ocho mil personas. Su trabajo comienza a dar frutos y el éxito definitivo no tardaría en llegar. Suele decirse que las grandes bandas se definieron en el tercer álbum (es el caso de KISS, AC/DC o THIN LIZZY por ejemplo) y a ZZTOP les ocurrió lo mismo.

[TRES HOMBRES (y un destino)]

 Parece ser que el cambio de estudios a los ‘Asdent Std’ en Memphis les trajo  la mejor de las suertes, y 1973 vió a ZZTOP convertirse en estrellas gracias al álbum ‘Tres Hombres’. Para él contaron con la ayuda de Terry Manning, ingeniero habitual en los controles para los discos de LED ZEPPELIN, y que tiempo después se convertiría en el productor de MOLLY HATCHET. Entre él y el imprescindible Bill, supieron crear una colección de canciones que de alguna manera dieron al grupo una credibilidad definitiva e hicieron justicia a los dos anteriores discos, preparando a la vez el terreno para nuevos trabajos.

Tush!

 No hay ni un solo tema mediocre en este disco, aunque sí hay algunos que destacan sobre el resto de forma especial. ‘Waiting for the bus’, que abre el disco es uno de ellos, presente en cada recopilación del grupo, lo mismo que ‘Jesus left Chicago’ cuyó riff bien podría haber ‘inspirado’ ‘Ride on’ de AC/DC. Otro punto fuerte del disco es ‘Beer drinkers and hell raiser’ , cantado a dos voces y que MOTORHEAD versionearon algún tiempo después, pero la canción que realmente les cambió las cosas fue ‘La Granje’,  un bombazo (sospechosamente parecido a ‘Boogie Chillen’ de JOE LEE HOCKER) que entró directamente al Top 30. Resumiendo pues, este álbum de manera global, puede decirse que continúa la trayectoria de los dos anteriores, es decir, los temas son completamente diferentes entre sí, guardando un conjunto completamente coherente al mismo tiempo, algo nada fácil de conseguir, pero que ellos consiguen combinar a la perfección, saltando de los boggie rock acelerados a los blues más tranquilos  dejando impresa en todos ellos, la huella del trío.

ZZ TOP eran conocidos ya en todo el país gracias a los conciertos en los que habían abierto para gente como DEEP PURPLE, ALICE COOPER o ,de nuevo, los mismísimos ROLLING STONES. El tour de ‘Tres  hombres’ fue largo y funcionó bien, pero había una gran diferencia entre su éxito masivo en el Sur y el del resto del país, muchísimo más modesto. Un ejemplo muy gráfico fue que ya en el 74, fueron cabezas de cartel en el ‘Willie Nelson’s rompin and stomppin bardance & barbecue’, el festival más grande jamás programado en Austin. Allí lideraron la noche, pasando por encima de estrellas como SANTANA, JOE COCKER y BAD COMPANY (que se presentaban al público americano). Sin embargo, sus actuaciones en Nueva York que tuvieron lugar pocos días días después, dejaron medio vacíos teatros con aforos de cinco mil personas. Ese era ahora su gran reto  y para asumirlo,  debían cargar su mejor arma, la del directo.  Para ello se pasaron los dos años que hubo entre ‘Tres Hombres’ y el siguiente álbum ‘Fandango!’ en una gira casi ininterrumpida por todo el país que les tuvo ocupados diez meses de cada uno de los años. Ni que decir tiene que el tour aumentó su popularidad en muchísimos enteros, y más aun teniendo en cuenta que llevaban su propio puesto con material para la venta, haciendo felices a aquellos que querían llevarse un recuerdo de aquellos orondos tejanos al salón de su casa.

 [FANDANGO!]

 De la citada gira, salieron los temas en directo que dan vida a una de las caras del nuevo disco que, bajo el título de ‘Fandango!’ (‘fiesta’ en el slang tejano) ofrecía una parte en estudio y otra en directo. Esta  fue grabada en en el Warehouse de Nueva Orleáns. Una vez más, hacen una amalgama de los diferentes estilos por los que navegan dándoles su identidad y creando varios clásicos, de los que destacan, de su cara en estudio,‘Mexican Blackbird’ ,que trata sobre unaprostituta afromejicana; ‘Hear it on the X’ en la que hablan sobre una mítica radio libre de la frontera llamada X80 y , como no, ‘Tush’ un blues rock que, aparte de convertirse en la sintonía deun programa en la TV, les catapultó directamente al Top 10 creando lel sonido clásico de fusión entre southern y hard rock que poco después sería la  bandera que enarbolarían bandas como  MOLLY HATCHET o BLACKFOOT. Por lo que se refiere al lado en directo, cabe destacar el tema que abre el disco, titulado ‘Thunderbird’, y una versión del clásico 50’s ‘Jailhouse rock’ aunque el medley que viene a continuación, bien podrían habérselo ahorrado. Sea como fuere, el disco se convirtió en platino al poco tiempo y se mantuvo nada menos que ochenta y tres semanas en los charts.

[BLIND IN TEXAS]

Tras ‘Fandango!’ , todo se vuelve un poco confuso, ya que se mezcla la promoción del mimso con la del siguiente ‘Tejas’ en un megatour que llevó por nombre ‘World wide Texas’  que tuvo lugar entre 1975 y 1976 (de ahí la confusión, ya que son  fechas que bailan los dos discos). Comenzó el 29 de Mayo en el Graves Stadium de Wiston Salem, en Carolina del Norte, y fue uno de los más ambiciosos en  la historia del rock. Sobre el escenario había toda clase de memorabilia tejana, desde cactus y herramientas d e granjero, hasta  un bisonte (real) y serpientes de cascabel. Por supuesto, estas no estaban sueltas si no encerradas en cajas de metacrilato y además duraron poco ya que la excesiva vibración del escenario obligó a su retirada por parte del cuidador Ralph Fisher, que había pasado mucho tiempo intentando aclimatarlas sin resultados. Incluso los trailer que transportaban el montaje servían como atrezzo, ya que estaban decorados con pinturas de paisajes tejanos. Esos trailers, por cierto, transportaban tal cantidad de material que eran necesarios no menos de tres días desde que se levantaba en una ciudad hasta que se desmantelaba en la siguiente.. El éxito comercial de la gira fue espectacular desbancando en las ventas de tickets al mismísimo Elvis Presley y a LED ZEPPELINe igualando las ventas de discos de los Rolling Stones, algo que poco tiempo antes no se hubieran atrevido a imaginar.

Bien, y ¿qué hay de ‘Tejas’, el disco que promocionaban? Bien, pues fue un álbum un poco apartado de la linea que solían seguir y con tintes experimentales en el que probaron una orientación novedosa sobre sus raices de siempre. Esto salta a la vista en canciones como ‘Eldiablo’ o ‘Enjoy and get it on’ donde cargan sobre los efectos de guitarra el peso de la nueva trayectoria. Gibbons utiliza toda suerte de ecos y reverbs para dar a las canciones un aire diferente, algo así como lo que hace Frank Beard, quien complica su trabajo como nunca hasta ahora. Cambios de ritmo de auténtica locura, extraños contratiempos y cajas dobladas son constantes en este álbum. El que menos brilla es Dusty Hill, cuyo trabajo está bastante cercano al de Dee Dee Ramone, limitándose a completar la base rítmica sin demasiados adornos.

[UN ALTO EN EL CAMINO]

Exitos, giras masivas, discos de platino…ZZ TOP habían llegado a un punto, en el que  se hacía necesario tomarse un descanso que, de paso, les sirviese también para replantearse un poco  la forman la que iban a hacer las cosas en el futuro.

Las vacaciones se alargaron casi hasta los tres años, en los que cada uno de nuestros rednecks favoritos anduvo a lo suyo. Frank Beard se ocultó en el Caribe, Dusty Hill en las Islas Caiman y Gibbons estuvo parte del tiempo en Madagascar. Quien no descansó tanto fue Bill Hamm que les consiguió pasar de London Records a la Warner con un millón de dólares de la época de por medio, mil veces más de lo que le ofrecían ocho años atrás, amen de reservarse los derechos de sus viejas obras, lo que quería decir que temas como ‘Tush’, ‘Fancine’ o ‘La granje’ entre muchísimos otros seguían generando muchísimos miles de dólares para el grupo. London Rcs cerró el asunto editando un grandes éxitos que entretuvo la espera de los fans a pesar de que no aportaba nada nuevo.

La vuelta al Show Bizz vendría con ‘Degüello’ y curiosamente con un distintivo que, a decir de ellos, fue involuntario y totalmente casual, ya que Gibbons y Hill se reencontraron después de tanto tiempo con  sendas pedazo de barbas!. Su imagen ya no es la de cowboys y su sonido, a pesar de estar más orientado a sus primeras obras que al de ‘Tejas’ tenía ciertos tintes pop que les acercaban a  algo más radiable y comercial, aunque paradójicamente mas agresivo que nunca, que de alguna forma hacía presagiar el cambio definitivo que tuvieron en los ochenta. Canciones como ‘Cheap sunglasses’ o ‘She loves my automobile’ (imprescindible) así como el hit ‘I’m Bad, i’m nationwide’ hacían  este disco asequible a  un espectro mucho más amplio de público, sin por ello perder nada de su credibilidad, que era lo que llevaban buscando tanto tiempo. La portada es también la mejor en su carrera con la calavera y dejaba ver bastante de lo que podías encontrar en sus surcos. Y con este trabajo llegamos al final de la década de los setenta y casi al del sonido clásico del grupo que solo  se mantuvo en su siguiente disco del 81 ‘El loco’, ya que todos conocemos el giro que dio su música (y sus cuentas bancarias) con las obras que grabaron en los siguientes años.  Una banda no suficientemente apoyada en este pais, pero a la que sería un error no dedicar gran parte de tu estantería de discos.

Miguel.Asturias

.::DOSSIER ZZTOP::.

Bueno, pues si ya has pasado alguna vez por aqui sobran las explicaciones, en el caso que seas nuevo, la cosa va así: Este es una especie de dossier de prensa con páginas sueltas de diferentes revistas que en su día,  dedicaron su espacio a ZZ TOP con diferentes motivos.

Para conseguirlo, tienes que escribir un mensaje en este blog que trate sobre ese grupo, tu opinión sobre él, como lo descubriste, lo que piensas de él y sus diferentes épocas… no sé, lo que se te ocurra, que tenga que ver con el grupo.

CONTENIDO.

Archivo pdf de 28 miserables páginas ( ZZTOP no son KISS precisamente) con un peso de 80  mb alojado en Megaupload. Cuando postees recibirás la dirección y contraseña a través del correo.

– Presentacion del grupo en POPULAR1 nº 25, publicado en Julio de 1975. Una página en español.
– Entrevista publicada en CIRCUS MAGAZINE nº 118 en Septiembre de 1975. Cuatro páginas en inglés.
– Novedades sobre la banda publicada en Julio de 1978 en CIRCUS MAGAZINE. Una página en inglés.
– Noticia sobre el regreso de la banda publicada en Abril de 1980 en CIRCUS MAGAZINE.Una página en inglés.
– Recorrido por la trayectoria del grupo publicado en POPULAR1 nº 85 en Noviembre de 1980. Tres páginas en español.
– Entrevista y discografía en KERRANG MAGAZINE publicada en Julio de 1982.
– ENtrevista-reportaje publicado en HEAVY ROCK nº 3 en Noviembre de 1983. Tres páginas en español.
– Reseña al grupo publicada en ENFER MAGAZINE nº 4 en Agosto de 1983, dos págias en francés.
– Discografía retrospectiva publicada en POPULAR1 246, dos páginas en español.
– Entrevista retrospectiva publicada en POPULAR1 278, en Diciembre de 1996. Tres páginas en español.

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